Jeffrey Cross
Jeffrey Cross

Startups: Les origines de la révolution PC, par Forrest M. Mims III

L'auteur de cette pièce, Forrest M. Mims III, est un scientifique amateur et lauréat du prix Rolex. Il a été nommé par le magazine Discover parmi les «50 meilleurs cerveaux de la science». Ses livres se sont vendus à plus de 7 millions d'exemplaires. Cofondateur de MITS, Inc., il a rédigé le premier guide de l'utilisateur Altair 8800. L’examen suivant de la nouvelle autobiographie de Paul Allen paraîtra dans MAKE, volume 27.

Les smartphones et tablettes actuels, ainsi que les ordinateurs de bureau et portables, ont tous pour origine l’avènement de l’ère des ordinateurs de loisir des années 1970. Après que Intel ait annoncé son microprocesseur 8008 en 1972, plusieurs personnes et équipes ont commencé à utiliser la nouvelle puce pour construire des ordinateurs de bricolage. Ces ordinateurs ont peu progressé en raison des capacités limitées du 8008. La révolution informatique a débuté en 1975 lorsque MITS, Inc., une petite entreprise d’électronique établie à Albuquerque, au Nouveau-Mexique, a annoncé la sortie du Altair 8800, un kit informatique conçu autour des nouveaux puissant microprocesseur 8080.

De nombreux livres ont été écrits sur ce qui s'est passé ensuite, et Homme d'idée (Portfolio / Penguin, 2011), un nouveau mémoire du co-fondateur de Microsoft, Paul Allen, met en lumière de nombreux détails qui étaient auparavant uniquement connus des initiés. Quel que soit votre type d'appareil informatique ou de système d'exploitation préféré, et particulièrement si vous avez des aspirations entrepreneuriales, Idea Man est un livre qui mérite d'être lu.

L’histoire commence au Out of Town News, à Cambridge, dans le Harvard Square, un après-midi neigeux de décembre 1974. Allen a visité le kiosque tous les mois pour consulter les derniers numéros de Radio-électronique, Science populaireet des magazines similaires. Quand il a vu le numéro de janvier 1975 de Electronique populaire, ça l’arrêta net. Une photo du micro-ordinateur Altair 8800 était incrustée sur la couverture. Le texte de présentation sur la photo se lisait comme suit:

UNE PERSPECTIVE DU PROJET! Premier kit mini-ordinateur au monde sur les modèles commerciaux concurrents… «ALTAIR 8800» ÉCONOMISEZ PLUS DE 1 000 $

Allen ouvrit le magazine et trouva des plans de construction complets pour l'Altair 8800, disponible sous forme de kit (439 $) ou entièrement assemblé (621 $). Il remarqua bientôt que le cœur de l’Altair était le nouveau puissant microprocesseur 8080 d’Intel, le successeur du 8008. Il paya rapidement 75 cents pour le magazine et se dépêcha de se rendre à Currier House, à Harvard, où résidait Bill Gates, un étudiant de deuxième année. Gates a partagé l’enthousiasme d’Allen pour l’Altair. Au lycée, les deux hommes étaient devenus des experts en langage d'assemblage et avaient décidé de contacter Ed Roberts, développeur d'Altair, à la tête de MITS, Inc. Leur plan était simple: offrir à Roberts une version du populaire langage BASIC qui serait utilisé sur Altair.

Après huit semaines de programmation épuisantes, Allen s'est envolé pour Albuquerque avec un ruban adhésif perforé avec son nouveau BASIC. Le code fonctionnait bien lorsqu'il était simulé sur un mini-ordinateur PDP-10 à Harvard, mais est-ce que cela fonctionnerait avec un Altair? Pendant que Roberts surveillait la scène, Allen a soigneusement placé le commutateur qu’il avait écrit sur l’avion dans la bascule du panneau avant d’Altair pour permettre à Altair de charger le BASIC à partir du terminal de télétype connecté à l’ordinateur. Le lecteur de bande papier a ensuite chargé le BASIC dans la mémoire de l’Altair. Lorsque Allen a tapé “PRINT 2 + 2”, le télétype a immédiatement imprimé “4.”

Roberts était stupéfait. Allen aussi, mais il ne l'a pas laissé savoir. Bientôt Roberts engage Allen et plus tard cette année-là, Gates le rejoint à Albuquerque. Là-bas, Allen et Gates ont formé un partenariat qu'ils ont initialement appelé Micro-Soft.

Idea Man Allen raconte ce qui s’est passé ensuite dans Idea Man, un compte-rendu détaillé et technique de l’origine et de la première histoire de Microsoft. C’est bien plus qu’un livre sur l’histoire des micro-ordinateurs et la vie d’Allen en tant que milliardaire, c’est un livre riche en astuces qui propose des conseils aux futurs entrepreneurs et concepteurs, aux programmeurs et aux concepteurs aux idées révolutionnaires.

Idea Man a attiré une attention considérable dans le monde des médias en raison de ses révélations franches sur les frictions entre Allen et Gates et sur ce qu’Allen décrit comme les efforts de Gates pour réduire la participation d’Allen dans Microsoft. Les correspondances criantes qu'il décrit correspondent étroitement à ce que Roberts et d'autres m'ont dit au fil des ans. Certains pensent que ramasser ces vieilles histoires est inquiétant, d’autant plus que Allen a joué un rôle beaucoup moins important chez Microsoft après son combat contre le cancer en 1982 et sa désillusion croissante à l’égard du style de leadership conflictuel de Gates.

Ayant passé quatre ans à rédiger un historique exhaustif de la principale station de surveillance de l’atmosphère au monde, l’observatoire de Mauna Loa à Hawaii, je ne suis pas d’accord. Les débats, les arguments et les failles du leadership, que ce soit dans l'environnement basse pression d'une station distante à 11 200 pieds ou dans l'environnement à haute pression d'une entreprise en démarrage, sont les étincelles qui illuminent l'histoire d'une organisation. Allen aurait brièvement changé ses lecteurs s’il n’avait pas décrit les cris qui se produisaient parfois entre lui et Gates et entre Gates et Roberts.

Allen décrit même une salve de tempérament très chargée dirigée par Steve Jobs contre un infortuné employé d’Apple alors que lui et Gates regardaient avec surprise. Ce type de leadership fournira aux analystes commerciaux, aux universitaires et, bien entendu, aux psychologues beaucoup de choses à méditer lorsqu'ils étudieront le succès étonnant de Microsoft et d'Apple.

Reste à savoir si ces révélations ont brûlé le pont dans la relation entre Allen et Gates en quatre décennies. En janvier 2011, quatre mois avant la sortie d'Idea Man, Allen était à Albuquerque pour dédier à sa mémoire, Startup, une galerie de musée de l'ordinateur, à la mémoire d'Ed Roberts, décédé en avril 2010. Lorsque j'ai interrogé Allen sur son livre, il a déclaré: il était préoccupé par la réaction de Gates.

Gates semble s'être adouci au fil des ans. Après avoir rejoint Allen à Albuquerque, le jeune adolescent Gates avait parfois de grandes batailles contre le costaud Roberts, un ancien officier de la Force aérienne qui attendait du respect. L'année dernière, lorsque Gates a appris que Roberts était sur le point de mourir, Roberts a traversé le pays pour passer plusieurs heures avec lui et son fils David quelques jours avant la mort de Roberts. Allen écrit dans Idea Man que Gates lui rendait visite régulièrement en 2009, alors qu'il était hospitalisé pour sa deuxième bataille contre le cancer. "Il était tout ce que vous attendiez d'un ami, attentionné et inquiet." Sur la base de leur passé, il semble probable que les deux milliardaires finiront par se calmer, peut-être en acceptant d'être en désaccord sur certains points. Après tout, de nombreux clients Microsoft qui entretiennent une relation d’amour et de haine avec les logiciels de la société (y compris moi-même) y reviennent sans cesse.

Après que Microsoft ait créé deux des hommes les plus riches du monde, ses fondateurs, et Idea Man suit le récit d'Allen sur les années MITS-Microsoft avec des faits saillants sur sa vie, ses affaires et sa philanthropie. Il discute avec enthousiasme de son style de vie de milliardaire, y compris de ses équipes sportives, de son histoire d'amour avec la guitare et de ses aventures de voyage lointaines à bord de ses méga-yachts.

Les détails des succès et des échecs commerciaux d’Allen, sa fondation de l’Institut Allen pour la science du cerveau et les avions soigneusement restaurés de la Flying Heritage Collection, datant de la Seconde Guerre mondiale, sont bien plus importants pour nous décideurs que le nom de célébrité.

Ensuite, il y a le partenariat entre Allen et Burt Rutan qui a abouti à SpaceShipOne, le premier vaisseau spatial habité, développé et lancé de manière privée. L’historique SpaceShipOne, qui a remporté le prix Ansari X-Prize de 10 millions de dollars, est maintenant suspendu entre le Spirit of St. Louis de Lindbergh et le Bell X-1 de Chuck Yeagar au Smithsonian Air & Space Museum de Washington, DC.

Des leçons pour les décideurs Idea Man fournit des conseils et des leçons importantes pour la génération actuelle de fabricants, dont certains pourraient même développer ce qui pourrait devenir la prochaine technologie ou le prochain produit valant des milliards de dollars. Voici quelques leçons que j'ai glanées de ses pages et entre les lignes.

• Votre idée réussit-elle le test du ballon? Les bonnes idées et les visions futuristes ne garantissent pas des produits et des projets réussis. Comme Allen a écrit à propos de ses jours pré-Altair avec Gates, «Chaque fois que je apportais une idée à Bill, il faisait apparaître mon ballon."

• Les accords de négociation de type texan avec des partenaires, des supporters et des clients sont excellents. J'ai vendu des millions de livres à RadioShack via des poignées de main et des bons de commande. Mais l'expérience d'Allen suggère qu'il est préférable de suivre la poignée de main avec des accords soigneusement rédigés que tous les intéressés sont prêts à signer.

• Soyez prudent lorsque vous travaillez avec des partenaires et des bailleurs de fonds.

• Familiarisez-vous avec vos partenaires et leurs particularités avant de vous connecter avec eux.

• Lisez attentivement tout accord et contrat avant de le signer!

• Les partenariats sont un arrangement à double sens. Alors apprenez à vous connaître. Êtes-vous à la hauteur de vos accords? Votre style de gestion est-il raisonnable ou êtes-vous parfois plongé dans le chaos ou pire?

• Un accord de partenariat devrait prévoir des imprévus pour toutes les éventualités. Par exemple, les partenaires devraient accepter de recourir à l'arbitrage en cas de désaccord grave. L'accord doit couvrir ce qui se passe si un partenaire est frappé d'incapacité ou décède.

• Comme le disait Roberts, évitez les partenaires silencieux. Bien que leurs idées, produits ou contributions financières initiaux puissent être importants, que se passe-t-il s'ils décident d'éviter de travailler activement avec les partenaires?

• Ne libérez jamais, jamais, des produits ou logiciels imparfaits. Retarder un nouveau produit promis est toujours mieux que de libérer un produit défectueux.

• Traitez vos clients avec le respect qu'ils méritent.

• Comme Roberts l’a si bien appris, si vos premiers produits n’aboutissent pas, essayez à nouveau.

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