Jeffrey Cross
Jeffrey Cross

Le matériel à la dure

En plus de diriger Wired MAGAZINE, Chris Anderson est bien connu des fabricants pour être le co-fondateur de la communauté DIY Drones de passionnés de véhicules aériens sans pilote.

En collaborant sur diydrones.com, le groupe a révolutionné la robotique amateur en 2008 en créant un pilote automatique de drone basé sur le microcontrôleur Arduino open source bon marché (voir MAKE Volume 19). ArduPilot transforme n'importe quel avion ou hélicoptère R / C en un UAV totalement autonome.

Anderson voit un avenir où l'aviation robotique est omniprésente. Il a créé les premiers kits de bricolage avec ArduPilot, puis a fondé 3D Robotics, une société fabriquant des pièces, des kits et des UAV prêts à l'emploi. Nous lui avons demandé ce qu’il avait appris.

Vous êtes un passionné de robots DIY qui est devenu un fabricant de matériel et de kits. Des leçons à partager avec les fabricants de kits en herbe?

Eh bien, j’ai créé moi-même un seul kit: le dirigeable de robot, sur la table de la salle à manger, avec mes enfants emballant. C'était une erreur horrible - ne mettez pas un enfant de 5 ans en charge de l'emballage.

La plus grande leçon est que je ne devrais pas créer de kits. La communauté DIY Drones développe des technologies incroyables comme ArduPilot. Nous avons créé une entreprise avec plusieurs grandes usines qui créent des kits, et ils le font beaucoup mieux que moi et mes enfants.

Je suis président de 3D Robotics, qui fabrique le kit ArduCopter, et nous travaillons avec d’autres créateurs de leurs propres kits. Nous avons plus de 120 références différentes. C’est une opération de plusieurs millions de dollars maintenant; certains sont des kits, d'autres ne sont que des planches.

Qu'est-ce qui vous a incité à choisir de vendre des kits d'UAV plutôt que de simplement partager des conceptions?

Il y a trois ou quatre ans, j'ai construit le Blimpduino. Je pensais avoir un dirigeable autonome qui volerait dans les écoles et que ce serait formidable d’enseigner la robotique aux enfants.

Nous avons donc conçu le tableau, mis en place les fichiers Eagle et indiqué ici un lien vers le BatchPCB de SparkFun, la liste des pièces à acheter chez Mouser et Digi-Key, ainsi que les instructions permettant de tout assembler.

C’est à ce moment-là que nous avons réalisé que c’était trop difficile. Nous avons dû construire la planche pour les gens.

J’ai fabriqué environ trois planches et j’ai dit: «Je ne le ferai plus jamais». Nous avons donc fait appel à un sous-traitant et nous avons découvert qu’il fallait vraiment commander à l’échelle pour obtenir le prix. Nous avons réuni les fonds nécessaires à l’achat de 500 panneaux. Vous devez faire un acte de foi, prendre un risque capital pour obtenir le volume. Ça faisait un peu peur.

Nous avons ensuite réalisé que l’approvisionnement en pièces détachées est également difficile. Les gens ordinaires n’ont aucune expérience en la matière. J'ai passé une quantité ridicule de temps à apprendre les aspects économiques des ballons en mylar. La courbe d'apprentissage est raide et coûteuse.

Le kitting était le seul moyen de le mettre vraiment entre les mains des gens.

Qu'a-t-il fallu pour fabriquer ce premier kit?

L’enveloppe de dirigeable, les pièces découpées au laser, les moteurs - c’est le même processus d’approvisionnement. Nous avons dû travailler avec des fabricants chinois via Alibaba pour obtenir les moteurs. Il a fallu des mois pour obtenir toutes les boîtes de composants. Cela signifiait commander à la volée à une douzaine de fournisseurs différents, obtenir des échantillons, construire des planches de test - tout cela avant de pouvoir vendre le premier kit.

Finalement, nous avons eu toutes les pièces, les planches construites et testées, le micrologiciel chargé, les étiquettes imprimées et, à ce moment-là, j'ai soudoyé les enfants pour 1 $ de l'heure. Nous avons étiqueté toutes les pièces et mis en place une chaîne de montage sur la table de la salle à manger. Je faisais un contrôle de qualité, mais finalement, malgré tous nos efforts, il en manquait environ la moitié des kits. J'ai passé des mois à envoyer des pièces ou des moteurs Lego supplémentaires à des personnes. Je pense qu’il est mignon qu’un enfant de 5 ans ait oublié de jouer un rôle, mais le client n’est peut-être pas aussi séduit.

Nous avons maintenant des usines à San Diego, à Tijuana et à Bangkok, qui gèrent des opérations d’assemblage et d’emballage professionnelles afin de satisfaire le client et de garder ces articles en stock.

Quelles leçons as-tu apprises à la dure?

L'achat de pièces coûte cher. Vous devez acheter en gros pour vendre au détail, ce qui signifie acheter en volume - par milliers, pour obtenir des prix décents - et c'est le risque en capital, surtout si vous faites une erreur de conception. Vous devez parier que vous allez en vendre beaucoup. Vous devez expliquer à votre femme ou à votre mari pourquoi vous venez de mettre 10 000 $ sur la carte de crédit.

L’assemblage manuel signifie que vous travaillez dans la chaîne de montage et que vous passerez beaucoup de temps à vous assurer que tout entre dans le kit.

Bien souvent, pire qu'échouer c'est réussir. Ce n’est pas un exercice ponctuel - si vous créez 1 000 kits et que vous y parvenez, vous devez le refaire! La troisième fois, je devais payer aux enfants plus d'un dollar par heure. En tant que fabricant de kits, vous découvrirez peut-être que la pire chose à faire est que ces choses deviennent populaires: "Oh non, nous ne pouvons pas les garder en stock!"

N’oubliez pas de le vendre pour un profit.

Que ferais-tu différemment?

Je ne le ferais pas moi-même la prochaine fois; c’est pourquoi nous avons créé la société. Lignes de crédit, sourcing efficace, procédures antistatiques, gestion des vacances en Chine…

Si vous voulez vraiment créer un kit qui plaira à beaucoup de gens et que vous continuerez à vendre au fil des ans, il deviendra vite trop gros pour la table de la cuisine. Trouvez un partenaire commercial soucieux du contrôle de la qualité. C’est une véritable affaire impliquant des professionnels rémunérés qui font de l’assurance qualité, répondent aux appels du support technique, s’assurent que cette tâche est bonne et reste en stock. Aussi attrayant que cela soit de créer un kit, il devient rapidement insondable s’il réussit.

En outre, le support technique sur les kits est un cauchemar. Cela impose un énorme fardeau sur le marché des pièces de rechange: vous devez aider les gens à le réparer ou reprendre les kits.

Dans ce numéro, Michael Schrage du MIT explique que les fabricants de kits comme DIY Drones suggèrent un avenir robotique "plus varié et" incontrôlable "que tout ce qui est envisagé à l’intérieur du Pentagone."

Voyez-vous des drones amateurs devenir incontrôlables? (Je pense au soi-disant terroriste drone arrêté par le FBI.)

Tout d’abord, rien ne prouve que ce type avait un GPS ou autre chose qu’un avion radiocommandé.

Nous ne contrôlons pas l’utilisation de cette technologie; nos kits ne sont pas verrouillés. Si vous achetez un pilote automatique commercial, vous pouvez empêcher ce dernier de se rendre à certains endroits, mais cela va à l’encontre de notre vision de la transparence. Nous avons des directives très strictes pour interdire et signaler toute activité utilisant des UAV de manière dangereuse ou comme une arme.

L’ouverture signifie que la plupart des gens l’utiliseront à bon escient, et que certains l’utiliseront à mauvais escient. C’est vrai pour tout outil: ordinateurs, téléphones portables, voire marteaux. Il y a ceux qui veulent interdire la technologie et interdire l'instinct de fabricant.

Quel est donc l’avenir des drones entre les mains des amateurs?

Nous avons commencé par les kits, mais nous nous tournons très vite vers Plug and Play: il existe une différence de deux ordres de grandeur dans la taille de ces marchés. Si vous devez réunir deux parties, vous avez éliminé la moitié de votre marché. Si vous devez souder quelque chose, vous avez éliminé 99,9% de votre potentiel de marché!

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