Jeffrey Cross
Jeffrey Cross

Going Pro

Les startups ne fabriquent pas des produits électroniques grand public, mais seulement des sociétés géantes. C’est ce que j’avais l'habitude de penser. Malgré quelques exceptions notoires avec les débuts de bricolage tels que HP et Apple, il a toujours été difficile pour les petites entreprises de réussir à fabriquer des produits matériels. La principale barrière est simple: c’est coûteux et compliqué de fabriquer des objets physiques!

Les composants et les matériaux doivent être achetés à l'avance pour garantir la disponibilité, chaque unité nécessite du travail à assembler et les coûts de transport réduisent les marges bénéficiaires. Tout cela rend la barrière financière à l'entrée décourageante. D'un autre côté, les logiciels de bureau, les applications mobiles et les services Web coûtent beaucoup moins chers à créer et à déployer ces derniers temps. Par conséquent, beaucoup plus de startups et d'investissements de risque se sont tournés vers les produits virtuels.

Mais récemment, quelque chose d’impressionnant s’est produit: de plus en plus de startups, telles que la société que j'ai co-fondée, Sifteo (sifteo.com), fabriquent des produits matériels. Les fabricants transforment leurs prototypes soudés à la main en véritables produits d'électronique grand public (CE) et les vendent par l'intermédiaire de détaillants comme Amazon et Best Buy.

Les changements dans la fabrication et la distribution alimentent cette nouvelle génération de startups lean de CE. Depuis un an et demi, chez Sifteo, nous avons lancé deux générations de Sifteo Cubes, une plateforme de jeu pratique construite autour d’une nouvelle interface très différente (et amusante), une bibliothèque en expansion de jeux téléchargeables et un kit de développement de logiciels avec émulateur pour les développeurs. Les Sifteo Cubes sont des «ordinateurs de petite taille»: de petites mosaïques sans fil avec écrans couleur, accéléromètres, capteurs de contiguïté et capteurs tactiles qui rendent le jeu classique interactif - elles ressemblent à des dominos magiques programmables qui exécutent des jeux d’action intelligents.

Cet article présente notre histoire fondatrice, l'évolution de nos produits, ce qui a changé sur le marché pour rendre notre travail possible, ainsi que mes cinq principales leçons pour passer d'un fabricant amateur à un entrepreneur.

Étude de cas: Cubes Sifteo

Jeevan Kalanithi et moi-même n’avions pas réalisé que nous étions en train de cartographier les six prochaines années de notre vie lorsque nous avons passé un après-midi en 2006 à dessiner sur du papier pour imprimante dans la cuisine. Amis de longue date et étudiants diplômés du MIT Media Lab, nous avons réfléchi à la manière dont les interfaces informatiques devraient être plus pratiques, ressemblant davantage à une pile de Legos qu'à une ardoise en verre et un clavier. J'aime construire des objets physiques utiles et je suis fasciné par la façon dont les outils et autres objets augmentent la créativité et nous aident à réfléchir. Plus nous avions esquissé, plus Jeevan et moi-même étions obsédés par l'idée d'une interface informatique composée d'un tas de petites pièces interactives qui permettraient aux mains et aux esprits de bouger à l'unisson.

Nous avons commencé avec une idée simple: de petits objets physiques pouvant chacun représenter une chose numérique, comme une photo ou un courriel. Organisez les objets et vous organisez leurs homologues virtuels! Il y avait beaucoup de questions ouvertes, telles que: quelles capacités devraient avoir ces appareils? Quelle sera l'application "tueur"? À quel point nos prototypes doivent-ils être «réels» pour savoir s’il s’agit d’une bonne idée? Tout d'abord, nous avons fabriqué des prototypes non fonctionnels en bois et en acrylique afin d'essayer différentes tailles pour les dispositifs et des idées d'applications. Nous avons demandé aux autres pourquoi ils pensaient qu’ils seraient bons. Nous avons appelé notre idée «l'ordinateur Siftable» ou «Siftables», et nous avons appris qu'ils devraient avoir des écrans d'environ un pouce carré et pouvoir se parler lorsqu'ils sont placés côte à côte.

Nous avons acheté des écrans à cristaux liquides, des émetteurs-récepteurs infrarouges, des accéléromètres et des microcontrôleurs dans des magasins d'électronique en ligne, et nous avons envoyé un modèle de carte de circuit imprimé pour la fabrication à découvert, à faible coût. Lorsque les premiers circuits imprimés sont arrivés, nous avons assemblé une poignée de Siftables à peine fonctionnels qui ont lancé deux années complètes d’essais et d’erreurs. Nous avons fabriqué trois générations de prototypes de travail, chaque génération corrigeant les bugs de la précédente et permettant d’essayer plus facilement de nouvelles idées d’application. Nous avons beaucoup laissé les gens les utiliser tout au long de notre parcours et avons remarqué quelque chose de surprenant et d’excitant: nos testeurs s’amusaient beaucoup. Plutôt que de les utiliser pour le travail, ils voulaient jouer avec Siftables. Pour le prototype de troisième génération, nous l’avions généralement bien compris. L’écran couleur, la radio Bluetooth, la détection de voisin, l’accéléromètre 3 axes et les circuits de charge de la batterie fonctionnaient bien. Le mauvais côté? Chaque bloc coûtait plus de 200 dollars en matériaux et il m'a fallu quatre heures pour en construire un seul, en soudant tous les composants à la main.

En 2008, Siftables était une excellente plateforme de recherche, mais cela ne semblait pas destiné à être un produit commercial. Leur fabrication était trop chère et, même si les utilisateurs pensaient qu’elles étaient soignées, nous n’avions toujours pas confiance en leur attrait de masse. Puis, une avancée inattendue s’est produite: j’ai été invitée à faire une brève présentation de «démonstration technique» à la conférence TED. J'ai presque refusé l'offre, pensant que nous aurions de meilleures démonstrations à afficher un an plus tard - mais j'ai décidé que l'occasion n'existerait peut-être pas! Le public a adoré les applications simples, intelligentes et ludiques que j'ai montrées, comme l'éditeur d'équations physiques et le jeu de mots que j'ai comparé à une forme interactive de Scrabble. Lorsque mon discours est apparu en ligne, il est devenu viral et a été visionné plus d'un million de fois.

Conception précoce pour charger et arrimer des cubes.

La réponse à mon exposé sur TED nous a montré que Siftables a rencontré un large public. Les gens étaient enthousiasmés par leur nature tactile - contrairement à toute technologie qu’ils avaient expérimentée auparavant, et ils voulaient jouer. Nous avons créé Sifteo Inc. et avons reçu une subvention de la SBIR (Small Business Innovation Research) de la National Science Foundation. Financé par cette subvention initiale, nous avons rencontré les sociétés de capital-risque True Ventures et Foundry Group et avons collecté plus de 10 millions de dollars en deux tours. Un avantage de la collecte de fonds (qui a demandé beaucoup de temps et d’efforts) est qu’il est préférable de trouver un investisseur qui croit déjà en votre vision plutôt que d’essayer de convaincre celui qui ne le croit pas.

Avec une start-up financée, il restait encore une tonne de travail avant de pouvoir proposer un produit aux consommateurs. Le système de jeu devrait être robuste, abordable et convivial. Nous avons réécrit le code et reconstruit le matériel à partir de la base. Le produit fini, Sifteo Cubes, n’a pas hérité d’une ligne de code ni d’une conception matérielle de nos prototypes MIT antérieurs. Les Sifteo Cubes d’origine ont été lancés pour les vacances en 2011 avec une bibliothèque de jeux en pleine expansion axée sur le jeu intelligent. Les utilisateurs ont adoré l'expérience de jeu tactile, mais le système n'était pas assez convivial! Étant donné que les jeux fonctionnaient à partir de l'ordinateur, ils devaient rester près de leur PC - les gens voulaient vraiment qu'il soit portable pour pouvoir l'emporter n'importe où. Jeevan et moi travaillons avec une équipe de 25 fabricants extrêmement talentueux et nous nous sommes immédiatement regroupés pour créer la solution: une nouvelle plate-forme Sifteo Cubes portable, développée en un peu moins d'un an et dotée d'un tout nouveau SDK et d'un émulateur précis pour le cycle c'est déjà publié. Nous allons plus vite. Vous pouvez en savoir plus sur la façon dont nous l'avons fait sur tech.sifteo.com et télécharger gratuitement le SDK et l'émulateur sur sifteo.com/developers.

Qu'est-ce qui est différent maintenant?

Alors, pourquoi une jeune startup peut-elle fabriquer un produit CE ces jours-ci?

Les coûts sont en baisse et la qualité est en hausse. Les composants sont moins chers que jamais et la capacité de fabrication en Asie (où les cubes Sifteo sont maintenant construits) est abondante, principalement en raison de l'essor du secteur de la téléphonie mobile et d'autres produits grand public grand public.

Le prototypage est plus facile. Les cartes de circuits imprimés de base peuvent être fabriquées rapidement et à moindre coût, des installations telles que TechShop offrent un accès abordable à des outils coûteux, et les fournisseurs en ligne de matériel de bricolage sont plus complets et utiles que par le passé.

Les fondateurs de startups CE s'entraident. La culture de l’entrepreneur Web qui consiste à partager des informations s’étend aux startups de CE. Vous serez surpris de savoir qui vous rencontrera pour prendre un café et vous faire part de vos commentaires. Il existe un certain nombre de nouveaux programmes d’incubateurs matériels et la région de la baie compte maintenant plusieurs groupes Meetup axés sur la commercialisation de produits matériels.

L'internet mature. Les produits peuvent se connecter à Internet, ce qui signifie que les entreprises de produits grand public, telles que Sifteo, peuvent générer un deuxième flux de revenus basé sur des produits virtuels (notre magasin de jeux, par exemple). Je l’appelle Connected CE et c’est relativement nouveau. Les entreprises peuvent également faire connaître leur produit au moyen de vidéos Web, permettant ainsi aux clients de se sentir suffisamment à l'aise pour acheter sans en faire l'expérience. Kickstarter est un outil fantastique qui permet aux entrepreneurs d'évaluer la demande avant de s'engager dans la construction d'un produit. Les nouvelles sources de revenus et les capacités de diffusion des messages permettent aux startups CE de profiter du type de potentiel de croissance élevé qui attire (ou obsolète un jour?) Les investisseurs.

À emporter pour les fabricants

Nous avons beaucoup appris ces dernières années. Voici quelques-unes des choses les plus utiles:

Une bonne idée n’est pas la même chose qu’un bon produit, et un bon produit n’est pas la même chose qu’une grande entreprise. Ne tombez pas tellement amoureux de votre idée que vous ne pouvez pas évaluer si une entreprise prospère peut réellement être construite autour de celle-ci.

Découvrez qui est votre marché. Vous pensez peut-être déjà savoir qui achètera votre produit, mais les entrepreneurs sont souvent surpris. Obtenez des commentaires tôt et souvent, et apprenez à vous réjouir d'avoir eu tort.

Sachez quel type d'entreprise vous souhaitez construire. Voulez-vous construire une entreprise à croissance exponentielle, ou non? C’est bien de dire «non» et d’organiser votre entreprise en conséquence.

Gardez-le aussi mince que possible, mais pas plus maigre. Sifteo a commencé dans un sous-sol où nous avons payé 500 $ de loyer par mois. Un bon ami à moi regarde régulièrement de nouveaux modèles et offre des commentaires (merci, Ivan!). Même après avoir collecté des fonds, trouver des moyens de réduire les dépenses augmentera vos chances de succès, car vous aurez plus de temps pour vous y retrouver. En même temps, nous payons pour une aide extérieure dans des domaines où nous en avons besoin, tels que la fabrication, les relations publiques et les relations entre distributeurs. Sachez ce que vous pouvez bien faire et externalisez le reste.

Personne n'est plus passionné que vous pour concrétiser votre idée. Vous devez vraiment y aller, et vous sacrifierez d’autres choses pour créer une entreprise prospère. Des résultats extraordinaires nécessitent des efforts extraordinaires, et les jeunes pousses qui réussissent sont extraordinaires.

Vous avez une question à propos de votre démarrage CE ou une idée avec laquelle je pourrais peut-être vous aider? Envoyez-moi un email à l'adresse [email protected]

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